Primera predicción de un eclipse solar

El 28 de mayo de 585 a.C. (hace hoy 2600 años), tuvo lugar un eclipse solar visible en Oriente Próximo. Aquel día, el ejercito del rey Medo Ciáxares, que anteriormente había acabado con el imperio Asirio, se encontraba a orillas del rio Kizilirmak con la intención de conquistar el Reino de Lidia. Sin embargo, un eclipse solar que se produjo aquel día terminó de manera abrupta con la batalla. Además de por eso, este eclipse ha pasado a la historia por ser el primero que se sabe que se predijo. El astrónomo, matemático e ingeniero Thales de Mileto, que se encontraba entre los integrantes del ejercito Lidio, predijo con exactitud que aquel año el día se convertiría en noche.

Aquel eclipse fue un eclipseeclipse total de sol que, efectivamente, se observó en Anatolia al final de su recorrido y cuya duración fue de 3 minutos y 24 segundos. Los eclipses cercanos a los solsticios tienden a ser grandes eclipses. Además los que ocurren en el solsticio de verano en el hemisferio norte son aún más majestuosos porque la Tierra se acerca al afelio, a su máxima distancia respecto del Sol, y entonces el diámetro aparente del disco solar es algo más pequeño que el de la Luna. De esta forma, la sombra de la Luna será mayor y, además, el eclipse parcial llega a cubrir un tercio del diámetro del planeta.

El método que empleó Thales para detectar el evento se desconoce pero se cree que tenía acceso a las tablillas de arcilla de Babilonia donde se tenían registrados los eclipses sucedidos anteriormente. Posteriormente se sabría que entre dos eclipses homólogos pasan 6585 días, 7 horas y 42 minutos. Este periodo, conocido como Saros o ciclo de Saros, equivale a 223 meses sinódicos y aproximadamente 18 años solares con lo que nuestra posición relativa respecto a la luna y el sol se repite.

No obstante existen estudios que dudan de la capacidad de predicción de Thales de Mileto proponiendo que en realidad se trató de un eclipse lunar que ocurrió en el atardecer del 4 de julio del 587 a.C. La predicción de un eclipse solar es bastante compleja. Se necesita calcular no sólo cuándo va a suceder, sino también los lugares en que será visible. En un eclipse lunar, el evento es visible en todo el lado de la Tierra que está en la noche, y la totalidad a menudo dura más de una hora. Al contrario de esto, en un eclipse solar, la sombra de la Luna cae sobre la Tierra en una trayectoria relativamente estrecha. Por lo que se necesita saber la órbita de la luna en gran detalle, dentro de una pequeña fracción de minuto de arco y los antiguos griegos no tenían estos datos.

Sea como fuere, Thales predijo un eclipse que finalmente sucedió y tal fenómeno cambió la historia tal y como la conocemos.

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